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인간관계가 나를 반복적으로 괴롭힌다면
신재현 정신건강의학과 전문의 | 승인 2018.11.20 01:47

[정신의학신문 : 신재현 강남 푸른 정신과 원장]

 

나는 왜 사람들의 관계가 이렇게 힘들까?

“나는 왜 이렇게 사람들과의 관계가 어려운 걸까?”

현대를 살아가는 많은 이들의 고민 중 하나가 바로 ‘인간관계’이다. 이 사회의 구성원이라면 자의든 타의든 간에 사람들과 부대끼며 살아갈 수밖에 없다. 또한, 현대사회가 복잡 다양해지면서 사람들은 과거와 같은 직접적인 만남을 통한 연결뿐만이 아닌 인터넷 커뮤니티나 SNS와 같은 간접적이고 다양한 경로를 통해서도 연결된다. 우리는 이른바 ‘관계의 홍수’ 속에서 살아가고 있는 것이다. 관계에 대한 접근성은 더욱 커졌지만, 원치 않는 불편한 이들과도 실시간으로 연결되어 있게 되는 아이러니한 경우가 생기게 될 수 있다. 그리고 인간관계로 인한 외적, 내적 갈등도 더욱 커지기 마련이다. 단언컨대, 인간관계로 인한 고민을 한 번이라도 해보지 않은 이들은 없을 것이다. 

그중에서도 관계의 중요성이 더욱 커지는 환경을 유독 견디기 힘들어하는 이들이 있다. 그들은 타인들의 눈빛을 불편하게 느끼며, 사람들과의 대화에서 늘 주눅 든 모습이다. 여러 사람 앞에서 발표라도 할 때면 얼굴이 빨개지고 식은땀이 등줄기를 타고 흐르는 사람들이 있는가 하면, 타인과의 대화가 두렵고, 사람들의 말 한마디에 쉽게 상처를 입는 사람들도 있다. 아마 내 주변에 있는 가까운 가족, 지인 혹은 나 자신의 모습일 수 있을 것이다. 

사람들을 이들에 대해 ‘소심하다’ 혹은 ‘수동적이다’라는 말로 쉽게 평가절하하곤 한다. 하지만 관계가 힘든 이들이 관계에서 오는 스트레스를 극복하는 일이 녹록지는 않다. 관계를 받아들이는 자신의 반응은 의식적이라기보다는 다분히 무의식적이며, 상당히 자동적이기 때문이다. 또한, 문제를 극복하기 위한 노력을 어느 지점부터 어떻게 시작해야 할지 감이 오지 않는다. 그래서 이들이 받는 세간의 평가는 더욱 억울하기만 하다. 

인간관계에서 불편함을 느낀다면, 제일 먼저 해야 할 일은 자신에게 구체적인 질문을 던지는 것이다. 삶에서 특정 인간관계가 늘 문제가 일으켜 오지는 않았는가? 관계에 대해 ‘두려운 것’ 혹은 ‘극복하기 힘든 것’이라는 고정관념을 가지고 있지는 않은가? 유독 같은 이들에게, 혹은 같은 상황에서 불편함을 느끼지는 않는가? 자신에게 이러한 질문을 던지고, 스스로 이에 대해 고민해 보는 것은 관계에 대한 두려움을 극복하는 첫 번째 단계이다.
 

사진_픽셀


내가 관계를 바라보는 관점을 살펴보자

인간관계는 혼자서 맺는 것이 아니다. 그렇기 때문에 사람들은 인간관계에서 생기는 여러 문제를 타인의 탓으로, 혹은 우연히 벌어진 상황의 산물로 돌리는 경우가 많다. 그리고 그렇게 여기는 것이 자신은 방어하면서도 마음이 편한 방법이기도 하다. 물론, 다행히도 상대방이 그런 주장이 통하는 합리적인 관계라면 논쟁을 통해 어느 정도 절충점에 이를 수 있을 것이다. 

하지만, 스쳐 지나가는 일시적인 갈등이 아니라 반복적인 관계의 문제가 발생하는 경우라면, 이야기는 조금 달라져야 한다. 나와 관계를 맺는 상대방이 누구인가와는 별개로 같은 패턴의 문제들이 늘 발생하는 경우라면, 상대방에게만 초점을 맞추던 습관에서 벗어나 관계를 바라보는 ‘나’의 관점에 초점을 맞추어 볼 필요가 있다. 나, 타인, 그리고 관계를 바라보는 관점이 관계를 어긋나게 만들 수 있다. 그리고, 주의를 기울여 자신의 시각을 살피지 않으면 왜곡된 관점들은 일상에 ‘숨어버린다’. 이는 자신이 노란빛 색안경을 쓰고 있다는 사실을 알지 못하는 이가 ‘세상은 원래 노란 것’이라 여기고 살아가는 것과 같다. 

제프리 영(Jeffrey E. Young)이 주창한 스키마 치료 이론(Schema therapy theory)에서는 이러한 관점을 스키마(schema)라 지칭한다. 우리는 삶에서 겪는 모든 상황, 사건들을 날 것 그대로 받아들이기보다는 스키마라는 필터를 통해 여과된 형태로 마음에 담는다. 관계를 왜곡시키는 필터는 많은 상황들 중 유독 인간관계의 어려움을 집중 조명하며, 우울이나 불안, 분노와 같은 부정적인 감정 반응들을 만들어낸다. 자신이 어떤 형태의 스키마를 통해 타인과의 관계를 바라봤었는지에 대해 고민하는 것은, 반복되는 관계의 문제를 차단하는 실마리가 될 수 있다. 

 

성장 과정의 경험들은 뇌에 흔적을 남긴다

자신이 지금껏 관계를 대했던 관점을 떠올려 보면, 자연스레 ‘언제부터인가’에 대한 의문이 생긴다. 사람마다 차이는 있지만, 대개는 그 뿌리가 성장 과정의 경험으로부터 오는 경우가 많다. 아기가 태어난 초기에는 부모로부터 물려받은 성격적 기질(temperament)이 아이의 감정과 행동 패턴의 결을 좌우하지만, 성장 과정의 경험들이 차츰 쌓이며 자신과 타인을 대하는 일종의 틀이 형성되면서 아이는 이에 더 큰 영향을 받게 된다. 관계와 관련하여 경험했던 강렬한 감정적인 기억들은 변연계(limbic system) 안에 자리한 편도체(amygdala)에 깊게 저장된다. 삶의 행복했던 대인관계 경험들은 건강한 성장과 자존감의 든든한 바탕이 된다. 하지만, 학대나 따돌림과 같은 끔찍하거나 피하고 싶었던 관계의 상처들이 저장되어 있다면, 이는 의식의 수면 밑에 가라앉아 있다 오랜 시간이 지나 다른 타인을 대하는 순간에 강렬한 느낌을 ‘재현한다’. ‘자라 보고 놀란 가슴 솥뚜껑 보고 놀라는’ 것처럼, 타인과 관계 맺는 사회적인 상황이 무의식적인 과거의 고통을 자신도 모르게 상기시키며, 관계의 고통스러운 패턴이 반복된다. 편도체에 남은 타인에 대한 강렬한 감정들은, 결국 관계 자체를 왜곡하여 바라보는 스키마의 바탕이 되는 것이다.
 

사진_픽셀


고통 극복의 시작을 위한, 3가지의 알아차리기(awareness)

긴 시간 동안 형성된 관계에 대한 스키마는 몸과 마음에 익은 습관과 같아 변화하기 위해 노력하는 일이 절대 쉽지는 않다. 그렇기 때문에 많은 사람이 ‘사는 대로 살아가는’ 것이다. 변화를 위해 가장 중요하고도 어려운 일이 첫 발걸음을 떼는 일이다. 자신의 삶에서 타인과의 관계가 늘 불편했다면, 자신의 삶을 관통하는 문제라면, 이를 극복하기 위해 우리는 알아차리기(awareness)를 시작해야 한다. 여기서 말하는 알아차리기란 단순히 1) 자신이 불편하다는 사실을 알아차리는 것뿐만 아니라, 2) 관계가 어려웠던 근원적인 뿌리를 알아보려는 노력, 그리고 3) 관계를 대하는 이 순간 내가 겪고 있는 현재의 모습을 살펴보는 것을 포함한다. 

희뿌연 안갯속에서 나를 괴롭혀 왔던, 형체를 모르는 ‘괴물’의 형태를 마주하는 것이 불편하고 두려운 사람들이 많을 것이다. 그러나 내가 극복할 불편감의 구체적인 형태들을 그려보는 것은 관계의 불편감을 극복하는 데 큰 도움이 된다. 인간관계를 대하는 나 자신이 불편하다면, 언제부터 그러한 느낌을 받기 시작했는지, 어떤 형태로 내가 인간관계를 대해 왔는지, 그러한 관계에 대한 태도가 내 삶에 어떤 영향을 미쳐왔는지에 대한 한층 구체적이고 진지한 고민이 필요하다. 부모님을 비롯한 중요한 대상과의 관계의 모습 또한 다시 그려 볼 필요가 있다. 내가 경험해 왔던 관계들을 되짚어 보고, 이를 바탕으로 내가 현재 겪고 있는 관계의 문제를 다시 살펴보는 것이다. 충분한 여유를 가지고 차근차근 자신이 경험한 관계의 특징들을 직접 기록해 보는 것도 좋은 방법이다. 이러한 노력들이 내 삶에 드리워진 스키마의 그림자를 알아챌 수 있게 한다.  

내가 가진 인간관계에 대한 스키마의 윤곽이 드러난다면, 이제는 이에 대한 패턴을 깨는(pattern-breaking) 단계가 필요하다. ‘나’에 대한 이해를 바탕으로 매 순간 관계를 대하는 나를 살펴보자. 처음에는 여전히 인간관계의 순간에 과거의 패턴을 답습하는 나 자신이 보일 것이다. 그 순간에 의식하고 집중해 알아차리기 위한 노력을 기울이지 않는다면, 관성을 벗어나는 일이 쉽지만은 않다. 편도체에 새겨진 감정적 기억들은 관계의 매 순간에 활성화되어 과거의 나를 불러오기 때문이다. 하지만 한 가지 확실한 것은, 타인과 관계하는 때의 나를 바라보려는 반복적인 노력이 과거에서부터 만들어진 두터운 습관의 벽에 조금씩 균열을 일으킬 수 있다는 것이다. 

 

글을 맺으며

알아차리는 것(awareness)이 비단 인간관계의 고통을 극복하기 위한 방법에 국한되지는 않을 것이다. 자신이 겪는 고통이 어떠한 범주에 속해있든, 성장과정에서 겪은 경험들의 영향과, 그로 인한 매 순간의 자신을 알아차리려는 노력은 막연하고 어렵게만 느껴졌던 불편함의 대상을 명료하게 하며, 그 순간의 나를 조금은 거리를 두고(distancing) 볼 수 있도록 돕는다. 그리고, 그토록 자신을 괴롭혀 왔던 문제에 대한 변화의 시작은 바로 이 지점에 있다. 

 

신재현 정신건강의학과 전문의  powersal@naver.com

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  • 독자 (비회원) 2018-11-27 23:56:10

    좋은 글 잘 읽었습니다...근데 그 패턴을 깨는 행동을 해 버리면, 사람들이 주변에서 알더군요. 어색하다는 걸... 저 사람의 본 모습이 아니란 걸...   삭제

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